オランウータンは酒が飲めない、どうして人は酒好きになったか

私の世代なら見た方も多いと思うが、大学を出たばかりの頃「ビューティフルピープル:愉快な仲間たち」という映画を見た。アフリカに生きるさまざまな動物の記録映画だ。

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千鳥足になる野生動物

タイトルからもわかるようにあらゆる動物を擬人的に扱うことでそれぞれの習性を強く印象付けた動物映画の秀作だった。中でも妙に記憶に残っているのが、熟れた果物を食べて象までが酔っ払うシーンだった。食べた後、全ての動物が千鳥足で歩くシーンから、動物も本当は酒好きなんだという印象を持った。

酒好きの起源を追う

今回紹介するサンタフェ大学からの論文は私たち人間が酒好きになった起源についての研究だ。米国科学アカデミー紀要オンライン版に紹介された。タイトルは「人間が発酵を利用する以前から類人猿はエタノールを代謝ができるよう適応していた(Hominids adapted to metabolize ethanol long before human-directed fermentation)」だ。正月はアルコールを飲む機会が多くなると思う。

オランウータンはアルコールを分解できない

不勉強で全く知らなかったが、アルコールを処理する「アルコールデヒドロゲナーゼ(ADH)」には多くのタイプがある。私たちには7種類存在する。アルコールに強いとか弱いとかを決めているのは肝臓に存在するADH1だが、この研究で調べられたのはさまざまな組織に広く発現するADH4だ。研究ではヒトを含むサル類のADH4の情報を収めている遺伝子のDNA塩基配列から系統樹を作成している。種によって違いがあり、違いの分岐点を代表するサル類の遺伝子から試験管内でタンパク質を合成する。その上で、酒のアルコールを使って、その分解反応の強さを調べている。驚くことに、この酵素が酒のアルコールを分解できるようになるのは、類人猿が「ゴリラ、チンパンジー、人間」の系統と、「オランウータン」とに分かれた時点だ。オランウータンを始めとしたほとんどのサル類のADH4は酒のアルコールを分解の対象にできない。

1000万年前に酒を飲めるようになった

一方、さまざまな果物に含まれるゲラニオールというタイプのアルコールを分解する力は全てのサルのADH4に検出されている。結果はこれだけだ。遺伝子配列だけでなく、実際の酵素活性を丹念に調べて、酒のアルコールに対応する力が約1000万年前に獲得されたことが分かると、さまざまな想像が膨らむ。この研究では、サルの食習慣、分岐の起こった中新世の急速な寒冷化などから一つの面白いシナリオを提案している。

なぜ酒を飲めるようになったか

1000万年前私たち人間、ゴリラ、チンパンジーの先祖は木の上から地上に降りて生活を始める。どちらが先かわからないが、この時、木の上のフレッシュな果物を食べる食生活から、地上に落ちた熟した果物を食べるように変化する。実際、チンパンジーは熟した果物を好んで食べるようだ。もちろん熟した果物には発酵によるアルコールが含まれている。これに対応するため、ADH4が適応進化し、酒のアルコールであるエタノールを分解するようになった。一方オランウータンなど他のサルも熟した果物も食べるが、新鮮な葉や果実を主食とするため、それらに含まれるゲラニオールをはじめとした分解が必要で、ADH4のエタノールに特別に対応する変化を許容できなかった。そんなシナリオだ。

酒好きが先にあった!?

おそらく次の課題は、どうして酒好きになるかだ。実際、京都大学霊長類研究所のサイトには、ボッソウ地区に住むチンパンジーが葉っぱからヤシ酒を飲むビデオが紹介されている。おそらくエタノールを処理できるようになってすぐ、私たちは酒好きになったようだ。この論文のおかげで私も知識の断片を統合することができた。地上生活を始めることで主食にした完熟果物にはアルコールも含まれるが、地上の多くの昆虫も含まれる。これを摂取するおかげで、高タンパク食が可能になり、脳を発達させることができたと見る。ならば酒好きが先にあって脳の発達を促したかもしれない。正月にうってつけの論文だ。

文献情報

Carrigan MA et al.Hominids adapted to metabolize ethanol long before human-directed fermentation.Proc Natl Acad Sci U S A. 2014 Dec 1.[Epub ahead of print]

Proc Natl Acad Sci U S A. 2015 Jan 13;112(2):458-63. doi: 10.1073/pnas.1404167111. Epub 2014 Dec 1. Research Support, N.I.H., Extramural; Research Support, U.S. Gov't, Non-P.H.S.

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